Eric L. Stromberg duwde zijn oude Ford Escort sneller dan hij gewend was, want hij reed van Californië naar New Mexico met zijn 125-pondige reisgezel zwijgend achterin.

Stromberg had nog nooit een nacht in Albuquerque doorgebracht en hij kende daar niemand. Maar Albuquerque zou op het punt staan ​​om thuis te worden voor Stromberg en zijn passagier - een glossy witte bitcoin-geldautomaat van Lamassu.

Deze single-car interstate race was onderdeel van Stromberg's poging om de eerste bitcoin-geldautomaat in de Verenigde Staten te lanceren.

Eerste over de schreef

Een maand later, op 18 februari, kondigde Stromberg aan dat zijn machine aan het draaien was in een sigarenbar in Albuquerque - en had hij een week lang stilletjes bitcoins uitgegeven.

Lamassu-CEO Zach Harvey bevestigde dat Stromberg zijn eerste doel bereikte - maar hij staat allerminst alleen in het vak.

Een ander team lanceerde de volgende dag een Lamassu-machine in Boston en rivaal ATM-maker Robocoin lanceerde kort daarna zijn eerste in Austin, Texas.

In totaal heeft Lamassu 60 machines geleverd en orders voor 140 extra overgenomen.

Opgewonden en nieuwsgierig

Ze worden automatische geldautomaten genoemd, maar de Lamassus zijn echt automatische valutawisselaars. Ze zuigen dollars - of andere belangrijke valuta - in hun rekeningen en zetten bitcoins over in de digitale portemonnee van de klant.

Zelfs het 'automatische' deel van hun populaire beschrijving heeft op dit punt een waarschuwing: Stromberg houdt toezicht op alle transacties om de naleving van federale anti-witwasregelingen te verzekeren.

Lamassu zegt dat een komende software-update dat onnodig zal maken, maar voorlopig staat Stromberg naast zijn geldautomaat tijdens de openingstijden en neemt hij klantnamen en -adressen op.

Als hij op de scène was, kreeg hij een beeld van wie zijn machine gebruikt.

"Er zijn twee soorten mensen," zei hij. "Er zijn mensen die erg opgewonden zijn omdat ze vooruitlopen op de opening van de kiosk, en er zijn mensen die beperkte kennis hebben van Bitcoin, voor wie het eerder een nieuwsgierigheid is. "

Enkele tientallen klanten maakten transacties, meestal klein, in de eerste week en Stromberg sluit transacties voorlopig af op $ 1, 000 per stuk.

Hoe het werkt

Om bitcoins van de geldautomaat te kopen, biedt een klant Stromberg een rijbewijs of een visitekaartje als verificatie van zijn identiteit. Als de klant al een bitcoin wallet-app op zijn smartphone heeft staan, zijn deze klaar om door te gaan met de transactie.

Het apparaat geeft de snelheid op het scherm weer - het krijgt een actuele prijsinvoer via wifi en voegt een opmaak toe van 7%.

De klant drukt op start, houdt een telefoon omhoog naar de camera van het apparaat zodat deze de QR-code kan lezen en facturen kan invoeren in de sleuf.Terwijl de rekeningen binnenkomen, geeft het scherm een ​​lopend totaal weer van hoeveel bitcoin de klant zal ontvangen.

Voor klanten zonder een bitcoin-portemonnee, kan Stromberg helpen bij het opzetten van een papieren portemonnee.

Het registreren van klantinformatie duurt een paar minuten, zei Stromberg, maar de ATM doet zijn werk in ongeveer 15 seconden.

Duur wachten

De verhuizing van Stromberg naar New Mexico was zijn manier om slechts een paar van de uitdagingen aan te pakken die hij en andere would-be-bitcoin-pinautomaat-ondernemers hadden tegenkomen bij hun pogingen om de machines legaal en - idealiter - rendabel te gebruiken.

Regelgevingshindernissen, bedrijfsplannen, de huidige technische beperkingen van de machine en de wilde verplaatsingen van de bitcoin / fiat-wisselkoers hebben allemaal tot een hobbelige weg geleid.

Een van de eerste uitdagingen was om voorbij te gaan aan wat mogelijk was. Stromberg en een andere Bay Area bitcoin-liefhebber, Cole Albon, pre-orderte hun geldautomaten afgelopen zomer en betaalde $ 5, 000 per stuk, of 43 bitcoins op dat moment. Terwijl ze wachtten op de levering van hun machines, zagen ze de prijs van bitcoin omhoogschieten.

De dag nadat Albon zijn geldautomaat in ontvangst nam, nodigde hij enkele bitcoin-enthousiasten uit in zijn studio in San Francisco om het uit te proberen. Hij wist maar al te goed dat een bitcoin die dag meer dan $ 600 waard was, en hij vroeg zich af of de machine ooit de nu opgeblazen aankoopprijs zou kunnen terugverdienen.

"Die $ 5.000-machine kostte me $ 40.000. Het is een slechte investering geweest," zei Albon, leunend tegen een deken in westerse stijl die aan de muur hing en keek toe terwijl zijn gasten de binnenkant van de machine exploreerden met een zaklamp.

Maar Stromberg, die zich in die tijd in Albuquerque bevond, en die bedrijven die zijn machine zouden willen hosten, koud toeriep, was filosofischer:

"Als ik die bitcoins had vastgehouden, zouden ze zes keer zoveel waard zijn nu. Maar dat kijkt in de achteruitkijkspiegel. "

Persoonlijke munten

Stromberg verliet vorig jaar een baan als vice-president van search production engineering bij Yahoo om zich fulltime aan bitcoin te wijden. De pinautomaten van Lamassu fascineerden hem vanaf het moment dat hij ze leerde kennen.

"Ik vond het een geweldige manier om iets tastbaars in de bitcoin-ruimte te doen en de technologie te verkennen," zei hij. Hoewel hij zei dat hij niet "op alle manieren onafhankelijk was", had hij genoeg gespaard om de onderneming zelffinancieren.

Vooruitkijkend hoopt Stromberg de machine te blijven gebruiken om zijn eigen voorraad bitcoins te verkopen - die hij heeft verzameld via een beetje mijnbouw en veel aankopen op beurzen - en vervolgens door te gaan met het kopen van bitcoins voor de machine, met hulp van een investeerder.

De opmaak moet hem in staat stellen om na uitgaven een kleine winst te maken, zei hij.

Uitbreidingsplannen

Stromberg weet niet zeker of zijn verhuizing naar Albuquerque permanent is. Hij overweegt uiteindelijk meer geldautomaten te kopen en lokaal of zelfs landelijk uit te breiden.

& ldquo; Als een bedrijf niet zeker weet wat hun verantwoordelijkheden zijn, moeten zij FinCEN rechtstreeks om een ​​uitspraak vragen over hun verplichtingen. & rdquo;

Na het lezen van de FinCEN-richtlijnen, is Stromberg er zeker van dat zijn bedrijf, Enchanted Bitcoins, een geldservicebedrijf en een geldzender is, dus heeft hij het uitgebreide papierwerk gedaan om zich als zodanig te registreren. Het enige waarop hij nog steeds wacht, is de bankrekening die hij heeft aangevraagd en die weken kan duren.

Stephen Hudak, woordvoerder van FinCEN, weigerde commentaar te geven op de vraag of een bitcoin-geldautomaatbeheerder in aanmerking komt als een MSB. In plaats daarvan verwees hij naar gepubliceerde richtlijnen en zei hij: "Als een bedrijf niet zeker weet wat hun verantwoordelijkheden zijn, moeten zij FinCEN rechtstreeks om een ​​uitspraak vragen over hun verplichtingen. "

Stromberg koos ervoor om zijn bedrijf in New Mexico te starten omdat de staat geen statuten voor geldtransmissie heeft gepubliceerd, in tegenstelling tot Californië, waarvoor bedrijven zoals die waarvoor hij een vergunning heeft, specifiek worden verplicht.

Vanwege zijn "vrij agressieve" licentiëringsaanpak voor geldtransmissie, is verhuizen uit Californië geen ongebruikelijke stap voor ondernemers in de betalingssector, zei Felix Shipkevich, een advocaat uit New York met uitgebreide ervaring in de betalingssector.

Geldoverzenders in Californië moeten een borg van $ 250.000 of meer betalen. Die kosten zijn een van de redenen dat Albon's Lamassu nog steeds in zijn appartement zit.

"Ik wil niet proberen om een ​​investeerder te vinden," zei Albon, bang dat hij verantwoordelijk zou kunnen worden gehouden voor eerdere activiteiten van een belegger. "De Charlie Shrem [arrestatie] heeft me een beetje bang gemaakt. "

Technische beperkingen

Albon is ook gefrustreerd omdat de ATM de klantinformatie die nodig is om te voldoen aan de voorschriften niet automatisch registreert.

Hij had eerder enkele vrienden gevraagd de machine aan te passen om zijn mogelijkheden uit te breiden en eindigde het tijdelijk te verbreken. Nu werkt de ATM weer, maar hij ziet geen manier om het als een bedrijf in zijn huidige staat te gebruiken.

"De machine moet in staat zijn om een ​​foto van iemands ID te maken, of alleen bitcoins naar iemand te sturen als we weten wie ze zijn. Op dit moment is er geen manier om dat te doen, "zei Albon. Bij gebrek aan een machine die werkt zoals hij het nodig heeft, heeft Albon zich nog niet als een MSB geregistreerd.

Lamassu-technici zijn druk aan het werken aan ID-verificatiesoftware die voor dit probleem zorgt, zei Harvey.

"De hardware is hiervoor op zijn plaats, dus het zou een eenvoudige software-update zijn", legde hij uit. "De gebruiker scant de achterkant van zijn rijbewijs in de machine, de machine stuurt de informatie door naar een externe verificatiedienst, die hun identiteit zou valideren en hen toestaat om de dagelijkse limiet per gebruiker te kopen die is ingesteld door de operator. "Harvey heeft toegevoegd:

" Dit hele proces duurt niet langer dan 30 seconden. "

Gebruikers wachten nog steeds op Lamassu om de beloofde beheerdersinterface te leveren, waardoor ze hun machines kunnen aanpassen. , integreer ze indien gewenst in een online exchange en stel tarieven en tarieven in.

"We lopen wat achter op het schema, maar we hebben de laatste tijd goede vooruitgang geboekt en zouden de basis binnenkort moeten hebben," zei Harvey.

Juridische verwarring

Shipkevich waarschuwde dat ondanks de pogingen van de ondernemers om de nodige zorgvuldigheid te betrachten, het niet duidelijk is of het zelfs mogelijk is om op dit moment een bitcoin-geldautomaat te gebruiken zonder de wet te overtreden.

Traditionele geldautomaten zijn verbonden met bankrekeningen waarvan de identiteit van klanten is geverifieerd via een vastgesteld systeem.

Hetzelfde geldt niet voor bitcoin-geldautomaten, en het opnemen van klantnamen en -adressen is geen geschikte vervanging, zei hij. En opererend in een staat die geen regels op dit gebied heeft vastgesteld of geïnterpreteerd, betekent nog niet dat het een gratis voor iedereen is, voegde hij eraan toe.

"Zonder echt over de nodige regelgevende infrastructuur te beschikken, worden de activiteiten die ze uitvoeren op eigen risico uitgevoerd," zei Shipkevich.

Amerikaanse sprinterafbeelding via Shutterstock. Vrouwen bij ATM, met dank aan Eric L. Stromberg